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科学家称类胚胎干细胞应用之路还很漫长

时间:2007/12/28 7:54:31  点击:

 近日,美日科学家利用人体皮肤细胞研制出类胚胎干细胞的消息引起了科学界的极大兴奋,“生物科学里程碑”、“问鼎诺贝尔奖”、“莱特兄弟”等……各种赞誉纷至沓来。然而,兴奋之余,很多值得考虑的问题逐渐沉淀出来:这个有关干细胞的巨大突破怎样才能付诸应用?科学家们尚不能给出明确的时间表,他们还需要继续了解这座“里程碑”;怎样规避癌症风险?科学家必须找到安全的制出类胚胎干细胞的新方法。就算实现了这一步,怎样从实验室转到临床应用?显然,仍有很长的路要走。

盖棺定论是否为时过早?

面对如此巨大的科学突破,如果你向研究人员提出,什么时候医生与病人们能够看到新的治疗疾病的方法,科学家们不会做出正面回答。

“我不能告诉你确切日期。”威斯康辛大学的詹姆斯?汤姆森,此次重大研究突破的缔造者之一选择了这样的辞令作回答。

“最简单的回答就是:仍然需要很多年时间。”作为国际干细胞领域奠基人之一,美国约翰斯霍普金斯大学的约翰?吉尔哈特博士,其实在研究公布的第二天就做出了“正面回答”。

出现这样的时滞期实则很平常,将基础科学成果投入医学应用往往需要较长时间。比如,目前一组囊性纤维性变病药物正在接受人体和动物实验,而这组药物的灵感则可追溯到18年前的遗传学发现。何况旨在修补或更换基因的基因疗法已经被研究了15年,但并无多少成果。

无疑,这项具有历史意义的技术突破为胚胎干细胞研究解决了来源问题。这些“全能细胞”的价值在于其可转换成身体的任何一种类型细胞,此法制出的细胞至少有三种用途:利用此类胚胎干细胞可生成各种组织,然后被用来移植治病;短期内,科学家还可利用这些细胞做出“疾病培养皿”,这些在培养皿里被疾病基因攻击的干细胞可以揭示疾病作用的深层原因;最后,科学家可以在实验室用这些细胞快速筛选有应用价值的药物。

科学家们一直在寻找制造携带本人特定基因胚胎干细胞的办法。直到这项技术公布前,要得到胚胎干细胞的科学家们都需要使用一种昂贵且繁琐的克隆方法。该方法需要破坏胚胎细胞,所以引来极大的伦理学争议,因此科学家们也从未用这种方法制成过人类胚胎干细胞。

问题真的就解决了?不,除非这些被改变了的皮肤细胞真的可以替代胚胎细胞。这还有待确认。诺贝尔化学奖得主、美国斯坦福大学生物化学系教授保罗?博格认为,这项技术的公布为时过早。他说:“我很惊讶伦理学家的安静,我们还没有弄清楚,这只是第一步。”

下一步应该做什么?

首先要解决的问题是怎样用这些类胚胎干细胞制成近20年科学家们研究的胚胎干细胞。

美国先进细胞技术公司罗伯特?兰萨博士,一直试图用人类胚胎细胞克隆干细胞,他并不认为这些类胚胎干细胞可完全取代真正的胚胎干细胞。对此,他说,如果这些类胚胎干细胞能够与由胚胎细胞制成的干细胞实现完全相同的功能,那将非常惊讶。

另一个问题是怎样用其他的方法制造类胚胎干细胞。美国与日本的研究小组都是利用逆转滤过性病毒将四个基因注入皮肤细胞内,然后这些特定基因可启动与关闭其他基因,最终产生类胚胎干细胞。值得注意的是,这些病毒分解了皮肤细胞的DNA,这一过程有着致癌危险。

直到那些细胞变成移植入人体的组织,才算得上“完美演出”。所以科学家们不得不继续努力找到不需要分离DNA病毒的制造类干细胞的方法,也就是说科学家们需要通过新途径将关键基因塞入皮肤细胞。而另有科学家提出了一种不用插入基因的纯化学手段,这样也可能达到目的。

哈佛大学干细胞学会副会长道格?麦尔登认为,致癌危机很快就能靠技术化解,也许一年之内就可以。在这之前,这些类胚胎干细胞可以在实验室内被用作遗传疾病的早期原因研究或者筛选药物。

另外,就算致癌问题已解决,还会有一个疑问困扰着所有人,那就是通过移植胚胎干细胞或类胚胎干细胞生成组织,治疗糖尿病、帕金森综合征等疾病的想法远未得到证实。怎样将胚胎干细胞生成合适的组织以及怎样用这些组织治病,这仍是需要科学家们积极研究的课题。这些研究目前还在实验室,最终要造福于人类,当然,还需要很长的时间。